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El significado de las palabras

10 marzo, 2020

En el libro A User’s Guide to Thought and Meaning, el lingüista Ray Jackendoff expone una tesis cuando menos interesante: que los significados de las palabras — los conceptos, ideas o pensamientos que designan — son inaccesibles a nuestra consciencia. Podemos pensar y operar conscientemente sobre las palabras (su versión fonológica), pero no sobre aquello que representan, aunque percibamos su relación.

Las palabras (al igual que las imágenes visuales) funcionarían a modo de ‘asideros’ (handles) a través de los cuales podemos manejar significados, lo que implica que no podemos pensar conscientemente sobre ideas o conceptos que no tengamos vinculados a un ‘asidero’, del mismo modo que una palabra no asociada a significado alguno la percibimos carente de sentido.

Una de las conclusiones más interesantes es que el lenguaje no solo sería una herramienta de comunicación, sino también una herramienta para el pensamiento racional consciente. Formulamos y percibimos nuestros pensamientos por medio de palabras pronunciadas por nuestra voz interior. De hecho, según Jackendoff, es precisamente la linealidad del lenguaje hablado lo que explicaría que nuestro pensamiento racional sea secuencial, costoso y lento, en comparación a la eficiencia de nuestro pensamiento intuitivo e inconsciente.

Esta tesis arroja luz sobre el sentido que tienen expresiones como “¿en qué idioma piensas?” o “lo tengo en la punta de la lengua“; o la tan corriente dificultad que experimentamos cuando tenemos que definir el significado de términos que usamos habitualmente y cuyo significado estamos seguros de conocer.

Por otro lado, todas estas ideas encajan muy bien con nuestra forma de acceder al significado de los números, que como vimos requería dar forma manejable a las cantidades representadas.

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